Cuatro tripulantes forman parte de la primera tripulaci贸n civil del SpaceX con la que hace historia en la historia espacial.

Cuatro turistas forman parte de la primera tripulaci贸n civil del SpaceX con la que deja huella en la historia espacial.

Por primera vez en 60 a帽os de vuelos espaciales tripulados, un cohete se puso en 贸rbita sin astronautas profesionales a bordo. En su lugar viajaron cuatro turistas.

El primer vuelo privado de SpaceX est谩 dirigido por un empresario de 38 a帽os, quien financi贸 todo el viaje. Llev贸 consigo a dos ganadores de un concurso, as铆 como a una trabajadora de salud que sobrevivi贸 a un c谩ncer infantil.

Los cuatro tripulantes dar谩n la vuelta al planeta en un viaje de tres d铆as solos en una c谩psula Dragon totalmente automatizada, del mismo tipo que utiliza SpaceX para enviar astronautas desde y hacia la Estaci贸n Espacial Internacional para la NASA. Pero este vuelo ir谩 m谩s lejos.

Los dos hombres y las dos mujeres, cuyo lanzamiento se realiz贸 la noche del mi茅rcoles desde el Centro Espacial John F. Kennedy, se elevaron 160 kil贸metros (100 millas) m谩s que la estaci贸n espacial, con el objetivo de alcanzar una altitud de 575 kil贸metros (357 millas), apenas por encima de la posici贸n actual del telescopio espacial Hubble.

A diferencia de ellos, Richard Branson, de Virgin Galactic, y Jeff Bezos, de Blue Origin, rozaron el espacio durante sus breves viajes en julio: Branson alcanz贸 los 86 kil贸metros (53 millas) de altura, mientras que Bezos lleg贸 a los 106 kil贸metros (66 millas).

Este es el primer paso hacia un mundo en el que la gente com煤n pueda ir y aventurarse entre las estrellas鈥, dijo el financiador del vuelo privado, Jared Isaacman.

A continuaci贸n un vistazo al vuelo espacial, denominado Inspiration4.

La cruzada del multimillonario

La idea de diversi贸n de Isaacman consiste en pilotar aviones de combate y seguir el ritmo de los Thunderbirds de las Fuerzas A茅reas.

Dej贸 la preparatoria y cre贸 su propia empresa de procesamiento de pagos, Shift4 Payments, en Allentown, Pensilvania.

Se dedic贸 a la aviaci贸n y fund贸 Draken International para el entrenamiento en aviones t谩cticos.

Aunque no quiere revelar lo que va a pagar por el vuelo, Isaacman reconoce los 芦debates v谩lidos鈥 sobre si los ricos deber铆an gastar sus fortunas arreglando problemas en la Tierra, en lugar de hacer turismo en el espacio. Pero sostiene que invertir en el espacio ahora reducir谩 los costos en el futuro.

Como es tan caro, el espacio ha sido el dominio exclusivo de las superpotencias mundiales y de la 茅lite que seleccionan鈥, dijo a The Associated Press la semana pasada.

No deber铆a seguir siendo as铆鈥. Cuando anunci贸 el vuelo en febrero, se comprometi贸 a donar 100 millones de d贸lares al St. Jude Children鈥檚 Research Hospital y pretende recaudar otros 100 millones en donaciones.

La suerte del sorteo

Isaacman ofreci贸 uno de los cuatro asientos de la c谩psula al centro pedi谩trico St. Jude, que a su vez se lo ofreci贸 a la asistente m茅dica Hayley Arceneaux, una antigua paciente que ahora trabaja en el hospital de Memphis, Tennessee.

Arceneaux, que ahora tiene 29 a帽os, ten铆a 10 cuando se le diagnostic贸 c谩ncer de huesos y se le sustituy贸 gran parte del f茅mur izquierdo con una barra de titanio. Ser谩 la primera persona en el espacio con una pr贸tesis, orgullosa de allanar el camino para 鈥渓os que no son f铆sicamente perfectos鈥. Tambi茅n ser谩 la estadounidense m谩s joven en el espacio, superando a la difunta Sally Ride, que se convirti贸 en la primera mujer estadounidense en el espacio en 1983, a los 32 a帽os.

Los ganadores del concurso se llevaron los dos 煤ltimos asientos.

Sian Proctor, de 51 a帽os, educadora de un colegio comunitario de Tempe, Arizona, y exinstructora de geolog铆a, se impuso a otros 200 clientes de Shift4 Payments con su negocio de obras de arte de tem谩tica espacial. La tambi茅n piloto fue finalista a astronauta de la NASA hace m谩s de una d茅cada.

Chris Sembroski, de 42 a帽os, ingeniero de datos y exmiembro de la Fuerzas A茅rea de Everett, Washington, particip贸 en un concurso de loter铆a abierto mediante una donaci贸n a St. Jude. No gan贸, pero un amigo de su etapa universitaria s铆 lo hizo y le regal贸 el premio.

Entrenando como astronauras

Ha sido un torbellino desde que los cuatro se reunieron en marzo. Subieron al Monte Rainier de Washington en la nieve, probaron breves momentos de ingravidez a bordo de aviones modificados, y dieron giros intensos y r谩pidos en aviones de combate y centr铆fugas.

S茅 que mi pr贸tesis puede soportar una fuerza de 8 G鈥, dijo Arceneaux a AP. Su 煤nico problema es que SpaceX tuvo que ajustar su asiento en la c谩psula para aliviar el dolor en esa rodilla.

Aunque la c谩psula est谩 totalmente automatizada, los cuatro pasaron tiempo en el simulador de c谩psulas de SpaceX ensayando el lanzamiento, el reingreso y otras operaciones cr铆ticas.

Definitivamente, tuvimos algunos paseos de simulaci贸n similares a los del Apolo 13 en los que pr谩cticamente todo se estrope贸, y en los que todos logramos volver. As铆 que creo que pasamos con 茅xito las pruebas鈥, dijo Isaacson.

Aunque reconocen los riesgos, los cuatro est谩n impresionados por el enfoque que hace SpaceX en la seguridad y la capacidad de reutilizaci贸n. Sin embargo, Sembroski dijo que su esposa, una maestra de escuela, no lo celebrar谩 hasta el momento del aterrizaje.

Vuelo privado vs. la NASA

Este es el primer vuelo privado de SpaceX y la compa帽铆a dirige el espect谩culo; la NASA no est谩 involucrada.

As铆 que SpaceX proporciona sus propias instalaciones para que los pasajeros duerman, coman y pasen el rato antes del lanzamiento, y para que se pongan sus trajes blancos con ribetes negros.

La plataforma de lanzamiento alquilada que utiliza SpaceX es la misma que utilizaron los astronautas del Apolo, los astronautas del transbordador y las tres tripulaciones anteriores de la NASA. Al finalizar la misi贸n, caer谩n en aguas de Florida, como sus predecesores.

La pandemia vuelve a limitar a los espectadores: St. Jude ha reducido su delegaci贸n, y la actriz Marlo Thomas, cuyo padre, Danny Thomas, fund贸 St. Jude, cancel贸 su viaje a Florida con su marido, el presentador del programa de entrevistas Phil Donahue.

Tres d铆as en la 贸rbita terrestre

Isaacman y SpaceX acordaron tres d铆as para orbitar la Tierra. Esto les da a 茅l y a sus compa帽eros de viaje tiempo de sobra para disfrutar de la vista a trav茅s de una ventana en forma de burbuja hecha a medida, tomar muestras de sangre y llevar a cabo otras investigaciones m茅dicas, y suscitar el inter茅s por art铆culos de subasta a beneficio del hospital.

Si bien es espaciosa para una c谩psula, la Dragon no ofrece pr谩cticamente ninguna privacidad; s贸lo una cortina separa al inodoro.

A diferencia de la Estaci贸n Espacial y de los antiguos transbordadores de la NASA, no hay cocina ni compartimentos para dormir, ni siquiera zonas de trabajo separadas. En cuanto a la comida, comer谩n pizza fr铆a despu茅s del despegue. Tambi茅n llevan comida preparada al estilo de los astronautas.

Turismo espacial a la alza

El turismo espacial nunca ha estado tan de moda. Branson y Bezos llevaron los cohetes de sus empresas al espacio para cumplir los sue帽os de toda una vida, pero tambi茅n para impulsar la venta de entradas. El fundador de SpaceX, Elon Musk, est谩 demasiado ocupado para lanzarse a s铆 mismo, pero tiene previstos dos vuelos tur铆sticos a la Estaci贸n Espacial el a帽o que viene -el primero ya en enero- y tambi茅n est谩 preparando un viaje privado a la Luna.

Los empresarios que pagan 55 millones de d贸lares cada uno para viajar a la Estaci贸n Espacial no ser谩n los primeros en pagar su propio viaje. Siete clientes adinerados de Space Adventures, con sede en Virginia, viajaron en cohetes rusos a la estaci贸n espacial entre 2000 y 2009. Isaacman viaj贸 a Kazajist谩n en 2008 para ver a uno de ellos despegar: Richard Garriott, desarrollador de videojuegos, hijo del difunto astronauta de la NASA Owen Garriott.

Aunque en un principio la NASA se opuso al turismo espacial, ahora est谩 apoyando a estos nuevos competidores. 鈥淓stoy impaciente por que vuelen, vuelen con seguridad y vuelen a menudo鈥, dijo el director de vuelos espaciales comerciales de la NASA, Phil McAlister.

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